Le plus vieux mammifère connu

Une nouvelle espèce de mammifère a été découverte en Espagne en 2011. Cet être a vécu il y a 125 millions d’années, faisant de lui le plus vieux mammifère jamais découvert !

Ce petit mammifère doté de poils mais également d’épines ayant vécu au temps des dinosaures a été baptisé le Spinolestes Xenarthrosus. Cet animal pas plus grand qu’un rat et possédant des pattes fouisseuses (permettant à l’animal de creuser afin de se cacher ou s’abriter) comme celles de tatous a côtoyé, entre autres, le géant T-Rex.

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Les chercheurs l’ayant découvert ont remarqué que l’animal était atteint de la teigne, une maladie affectant le pelage qui existe encore de nos jours. Le Spinolestes se nourrissait, malgré ses dents acérées, d’insectes et de larves (comme un certains phacochère que tout le monde connaît bien). Il possédait également une crinière tout le long du dos ainsi que des petites épines similaires à celles de nos hérissons actuels.

Les paléontologues à l’origine de cette découverte ont conclu qu’il s’agissait d’une nouvelle espèce de l’ordre des eutriconodontes, une ligne de mammifères ayant disparus à la fin de l’ère Mésozoïque (-252,2 à -66 millions d’années). C’est un mammifère unique de par la présence d’épines particulières, car son évolution s’est faite indépendamment d’espèces à épines comme le hérisson. Ce qui rend cette découverte encore plus impressionnante c’est le fait que le fossile de l’animal possédait encore des bronchioles pulmonaires et des restes de son foie, il s’agit des plus anciens organes internes de mammifères jamais trouvés. Grâce à ces découvertes les chercheurs ont pu établir que le système respiratoire unique des mammifères était déjà mis en place dès le Mésozoïque.

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